«Urge frenar la degradación de los recursos hídricos y la pérdida de biodiversidad»

John Bowleg  Ingeniero Profesional e Hidrólogo Superior con más de veinticinco años de experiencia en ingeniería y medio ambiente en Estados Unidos, América Latina y el Caribe (LAC).

El cambio climático, la expansión urbana, el crecimiento demográfico y la degradación en la calidad el agua provocan que el planeta se enfrente a nuevos desafíos que requieren soluciones duraderas y resilientes. El Programa Hidrológico Intergubernamental de la UNESCO en América Latina y el Caribe (PHI-LAC), realiza aportes a la investigación, la educación y el fortalecimiento de capacidades relativas a la gestión de los recursos hídricos y trabaja en aspectos clave para la seguridad hídrica en Iberoamérica, promoviendo y apoyando la investigación hidrológica y respaldando a los Estados Miembros en materia de investigación y capacitación.

Para conocer cuál es el panorama relativo a las soluciones basadas en la naturaleza y la ecohidrología en América Latina y el Caribe, hablamos con John Bowleg, Ingeniero Profesional e Hidrólogo Superior con más de veinticinco años de experiencia en ingeniería y medio ambiente en Estados Unidos, América Latina y el Caribe (LAC). Bowleg también ha participado en diversos proyectos de recursos hídricos y medioambientales relacionados con la captación de aguas subterráneas, procesos de ósmosis inversa eliminación de efluentes de aguas residuales, drenaje, gestión de zonas costeras, humedales y otros aspectos relacionados. Actualmente se dedica a la Conversión de Energía Térmica del Océano (OTEC), con el fin de utilizar los recursos de aguas subterráneas como fuente de energía renovable. Tiene una amplia experiencia internacional relacionada con el agua y el saneamiento con la Organización de Estados Americanos (OEA); la Organización de las Naciones Unidas Organización de las Naciones Unidas para la Educación, la Ciencia y la Cultura (UNESCO) Organización Meteorológica Mundial (OMM); Asociación Internacional del Agua Internacional del Agua (IWA); la Convención de Ramsar sobre los Humedales; y la Asociación Mundial del Agua (GWP). 

Pregunta: Quizás uno de los mayores desafíos a los que nos hemos enfrentado es el cambio climático y sus efectos. ¿Cómo pueden ayudar las soluciones basadas en la naturaleza a mitigar sus efectos?

Respuesta: Ante el aumento de la inestabilidad climática, es urgente revertir la degradación de los recursos hídricos y frenar el deterioro de la biodiversidad. La biodiversidad (como los humedales) y los recursos hídricos están intrínsecamente relacionados, y las soluciones basadas en la naturaleza (ecología) ayudan a mitigar los efectos del clima. La ecohidrología es la subdivisión de la hidrología que se centra en los aspectos ecológicos del ciclo hidrológico.

P.- Las aguas subterráneas también ocupan un papel importante en el ámbito hidrológico. ¿Cómo contribuyen las aguas subterráneas al ciclo hidrológico global y qué impactos tienen en la mitigación y la adaptación de las actividades humanas al ecosistema?

R.- La ecohidrología ayuda al ciclo hidrológico natural controlando la evapotranspiración, la retención, la escorrentía y la biofiltración. Estas son sólo algunas áreas específicas con beneficios climáticos. La importancia de las aguas subterráneas en el campo de la hidrología radica en su capacidad de almacenamiento natural. Las posibilidades de mitigación y de adaptación de las actividades humanas al ecosistema que ofrecen las aguas subterráneas son patentes en su contribución al equilibrio hidrológico entre las aguas subterráneas almacenadas y los niveles de agua en el ecosistema, mediante la transferencia de agua entre zonas cuando es necesario.

P.- Como coordinador del Grupo de trabajo del PHI-LAC sobre ecohidrología, ¿Cómo ayuda esta interdisciplina a los procesos del ciclo hidrológico?

R. -La ecohidrología es tema que agrupa diferentes aspectos de los recursos hídricos, la biodiversidad, los humedales y las zonas costeras, en el contexto de la protección del agua y el medio ambiente.

Un aspecto clave para lograr la seguridad hídrica es garantizar que los recursos hídricos se gestionen de forma holística

P.- En relación a América Latina y el Caribe, ¿cuáles son los aspectos clave para lograr la seguridad hídrica de la región en relación al cambio climático? ¿Cómo se relaciona esta seguridad hídrica con las soluciones basadas en la naturaleza en la región?

R.- En relación a América Latina y el Caribe, un aspecto clave para lograr la seguridad hídrica es garantizar que los recursos hídricos se gestionen de forma holística, según las prácticas de gestión integrada de los recursos hídricos (GIRH). La GIRH promueve la gestión coordinada de recursos hídricos, usos del suelo, y todos los recursos relacionados. La seguridad hídrica y las soluciones basadas en la naturaleza están vinculadas; los ecosistemas naturales o modificados proporcionan simultáneamente bienestar humano y beneficios para la biodiversidad. La seguridad hídrica, por definición, se consigue abordando los medios de vida sostenibles, el bienestar humano y el desarrollo socioeconómico.

P.- ¿Cómo vislumbra el futuro del agua en América Latina y el Caribe? ¿A qué retos se enfrenta la región?

R.- El futuro del agua en América Latina y el Caribe se ve gravemente afectado por las variaciones del clima debidas a cambios previstos en los patrones meteorológicos, las precipitaciones, la evapotranspiración, la subida del nivel del mar y tormentas, más frecuentes e intensas. El calor y el frío extremos son también efectos del cambio climático que afectan a las condiciones hidrológicas de la región.

P.- La mujer también juega un papel fundamental en la protección y el manejo del agua en muchas comunidades. ¿Cómo se integra este rol femenino dentro de la ecohidrología?

R. La integración de la perspectiva de género tanto en la ecohidrología como en el sector del agua tiene numerosos beneficios y se tiene en cuenta desde la fase de diseño hasta la aplicación de todas las políticas y prácticas relacionadas con el agua. Los beneficios de la inclusión de las mujeres se ven en la mejora de la sostenibilidad económica y la eficiencia económica: es necesaria para la equidad social y una gobernanza del agua equilibrada. La política de GIRH garantiza que el agua y los recursos relacionados se gestionen de forma justa y equilibrada. El agua y los recursos ecológicos se ven afectados por todos, y deben ser influenciados/gestionados por todos.

P.- Por último, tras la pandemia de la COVID-19 las prioridades a nivel global se han transformado. ¿Cuáles cree que son los principales desafíos en el panorama hídrico y climático internacional?

R. -Tras la pandemia de COVID-19, el principal reto en el panorama hídrico y climático internacional es garantizar que los países sigan centrados y comprometidos con la consecución de los distintos Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS). Muchas economías se han visto afectadas negativamente, y la gran atención prestada al restablecimiento de las condiciones económicas no debe afectar negativamente a la gestión sostenible del medio ambiente.

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